De ware betekenis van de vrijheid

Crossroads - kruis

Aan de stuurknuppel van de C-47 Skytrain Miss Yank zat kolonel Frank Krebs, commandant van de 440th Troop Carrier Groep met naast hem copiloot majoor Howard Cannon. Beide Amerikaanse strijders vervulden een heldenrol tijdens D-day. Op 6 juni 1944 dropten ze met hun vliegtuig parachutisten van de 101ste Airborne Divisie in Normandië en keerden daarna veilig terug op hun thuisbasis in Nottingham. De opmars van de geallieerden in Europa was begonnen.

82e Airborne Divisie

Zondag 17 september 1944 maken veel inwoners van Hoeven zich traditiegetrouw op voor hun wekelijkse kerkgang, niet wetende wat hun die dag te wachten staat. Rond één uur ­­’s middags vult het luchtruim zich met een eindeloze stroom vliegtuigen. In de C-47 Skytrain Miss Yank herbeleven de piloten Krebs en Cannon tijdens de Operatie Market Garden D-day. Opnieuw droppen ze parachutisten, nu van de 82ste Airborne Divisie in de omgeving van Nij­megen. Maar in plaats van veilig terug te keren naar hun thuisbasis in Nottingham, worden ze in de buurt van Breda beschoten. Een mislukte vlucht voor beide piloten en hun vierkoppige bemanning.

Ooggetuigen Piet Reijnders, Fientje Snepvangers en Marcel Pieterse zien het vliegtuig een noodlanding maken nabij Hoeven. Het neergestorte vliegtuig is bijna nog geheel intact. In het toestel worden geen wapens gevonden, maar blijkt tot verrassing van de snel toegestroomde bevolking gevuld met lekkernijen. Lekkernijen die ze snel soldaat ­maken. Als de Duitse patrouilles het vliegtuig vinden, is het toestel al lang leeg.

 

Vriendelijke inwoners

Ondertussen weet de bemanning zich tijdig in veiligheid te brengen door met parachutes uit het toestel te springen. "Terwijl we met de wind meedreven, begonnen vanaf de grond Duitse patrouilles op ons te schieten. Het is zacht uitgedrukt als ik zeg dat het niet prettig wa"’, vertelt Howard Cannon. De bemanning van het vliegtuig wordt door Nederlandse verzetsstrijders opgevangen en verborgen gehouden. Gekleed in marechaussee-uniform worden ze op 21 september per motor met zijspan tussen het drukke vijandelijke verkeer door naar het V&D-warenhuis in Breda gebracht.

Op 24 ­september schrijft Howard Cannon een brief naar zijn ouders. "De mensen zijn hier zo vriendelijk, we kunnen ze nooit terugbetalen." Intussen wacht de bemanning op de zolderverdieping op een kans om bezet gebied te ontvluchten. Als het te gevaarlijk wordt bij V&D worden de piloten door het Bredase verzet ondergebracht bij particulieren in Breda. 

Weken later worden de piloten door de broers Charles en Frans Marijnissen naar een onderduikadres in Wernhout gebracht. Al snel na hun aankomst wordt Wernhout bevrijd en worden de piloten na 42 dagen herenigd met de geallieerde troepen. In december 1944 bezoeken Krebs en Cannon het neergestorte vliegtuig nabij Hoeven, Noord-Brabant is dan al grotendeels bevrijd.

 

De ware betekenis van vrijheid

"Toen ik Nederland verliet, begreep ik dat ik meer tot stand had gebracht dan slechts het uitvoeren van mijn orders – ik had geleerd van de mensen die onderworpen waren wat de ware betekenis van vrijheid is en dat we nooit mogen opgeven daarvoor te vechten", vertelde Howard Cannon in een interview op 27 mei 1961 met De Telegraaf. Cannon was toen senator voor de Democraten in Nevada. Tijdens zijn militaire loopbaan tussen 1941 en 1946 kreeg hij vele militaire onderscheidingen. Cannon stierf in 2002 op negentigjarige leeftijd en werd begraven op Arlington National Cemetery met volledige militaire eer.

De verhalen van de piloten Howard Cannon en Frank Krebs zijn onderdeel van de ‘D-Day Experience’ in het historische centrum D-Day Paratroopers in Saint-Come-du-Mont in Normandië, dat werd geopend in 2015. Daar is een volledig gerestaureerde replica van een C-47 Skytrain omgezet in een vluchtsimulator. Een dochter van Howard Cannon schonk het museum in Frankrijk een fotoalbum dat haar vader en de andere bemanningsleden maakten tijdens de bevrijding van Europa. Krebs familie schonk tevens het logboek van de vlucht van 6 juni aan het museum.

 

Bronnen

De Halderberge Bode, diverse uitgaven.

De Telegraaf, interview 27 mei 1961.

Nederlands Instituut voor Militaire Historie (NIMH).

Van Nispen, C., 'Bedreigd bezet bevrijd', in: Van Caulil, C., Jaarboek van de Heemkundekring De Honderd Hoeven, nr. 8, 1992, 282-300.

www.airborne-museum.org (Stand op 17 augustus 2018).

Rogers, K., 'Late Sen. Howard Cannon had critical paratrooper role on D-Day', Las Vegas Review-Journal, 12-05-2015.